Orville y Wilbur Wright Los hermanos que cambiaron la aviación

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Fueron 12 segundos que cambiarían el mundo para siempre. En la mañana fría y ventosa del 17 de diciembre de 1903, en las dunas arenosas de Kitty Hawk, Carolina del Norte, un pequeño puñado de hombres se reunió alrededor de un artilugio mecánico casero de madera y tela. Estuvieron allí para presenciar la culminación de años de estudio, ensayo y error, sudor y sacrificio realizados por dos hombres humildes y modestos de Dayton, Ohio. Ese día, los hermanos Wright & # x2019; los sueños de vuelo se harían realidad, ya que Orville Wright se elevó al cielo durante 12 segundos llenos de baches.

& # x201C; Me gusta pensar en ese primer avión, la forma en que navegó en el aire tan bonito como cualquier pájaro en el que hayas visto. No creo haber visto una vista más bonita en mi vida ", recordó más tarde el testigo John T. Daniels..

Daniels estaba asombrado de Orville y su hermano mayor, Wilbur, a quien llamó "los chicos más trabajadores" que conoció en su vida. Para estos dos reflexivos hermanos solteros, sus años de investigación metódica y discreta finalmente habían valido la pena. Siempre cauteloso, Orville se sorprendió por & # x201C; nuestra audacia al intentar vuelos en una máquina nueva y sin probar en tales circunstancias. & # X201D;

Los hermanos Wright se interesaron por primera vez en volar cuando su padre les compró un helicóptero de 50 centavos. 

Wilbur nació en 1867, y Orville lo siguió en 1871. Según el biógrafo David McCullough, los niños & # x2019; Padre amoroso, Milton, era obispo en la Iglesia liberal de los Hermanos Unidos en Cristo. Su madre, Susan, era tímida e inventiva, capaz de hacer cualquier cosa & # x2013; especialmente juguetes personalizados para sus hijos.

Aunque habría cinco hijos en la familia, desde el principio Wilbur y Orville compartirían un vínculo especial, casi simbiótico. Desde una edad temprana, los niños estaban envueltos en sueños de descubrimiento. Su interés en la aviación fue despertado temprano por su padre cuando trajo a casa un pequeño juguete francés de 50 centavos que funcionaba como un helicóptero rudimentario.

La primera maestra de Orville en la escuela primaria, Ida Palmer, lo recordaría en su escritorio jugueteando con pedazos de madera, & # x201D; McCullough escribe en Los hermanos Wright. & # x201C; Cuando se le preguntó qué estaba haciendo, le dijo que estaba haciendo una máquina del tipo que él y su hermano iban a volar algún día. & # x201D;

Tan cerca como estaban, los hermanos eran muy opuestos en personalidad

A diferencia del resto de sus hermanos, incluida su amada hermana, Katharine, los hermanos nunca asistieron a la universidad. En 1889, mientras todavía estaba en la escuela secundaria, Orville comenzó una imprenta. Wilbur pronto se unió a él en la empresa, y en 1893 los muchachos abrieron una tienda de bicicletas que llamarían Wright Cycle Company en Dayton, Ohio. El ciclismo estaba de moda, y los hermanos pronto diseñaron y fabricaron sus propias bicicletas.

Aunque trabajarían y vivirían juntos hasta la muerte prematura de Wilbur, los hermanos no estaban exentos de sus peculiaridades individuales. Según McCullough, Wilbur era más hiperactivo, extrovertido, serio y estudioso & # x2013; nunca olvidó un hecho y parecía vivir en su propia cabeza. Por el contrario, Orville era muy tímido, pero también mucho más feliz, con una visión más soleada de la vida. También tenía una mente brillante, orientada mecánicamente..

Orville y Wilbur vivían con su padre y Katharine, quienes enseñaban en la escuela y cuidaban a sus excéntricos hermanos. "Katharine era su roca", dice Dawn Dewey, de la Wright State University en Dayton. & # X201C; I'la escuché referirse como el tercer hermano Wright ".

Mientras Orville se recuperaba de la fiebre tifoidea, redescubrieron su obsesión infantil con la fuga.

1896 demostraría ser un punto de inflexión para toda la familia Wright. Ese año, Orville fue golpeado con fiebre tifoidea. Wilbur rara vez abandonaba el lado de Orville, y mientras amamantaba a su hermano menor, comenzó a leer sobre el trágico pionero de la aviación Otto Lilienthal, quien había muerto durante uno de sus experimentos. Pronto Wilbur estaba redescubriendo su obsesión de la infancia con el vuelo, y cuando Orville convaleció, comenzó a leer sobre planeadores y teoría del vuelo. Los hermanos se convirtieron en ávidos observadores de aves, estudiando cómo volaban..

& # x201C; Aprender el secreto del vuelo de un pájaro era mucho como aprender el secreto de la magia de un mago, & # x201D; Orville diría más tarde.

Los hermanos comenzaron a escribir en el Instituto Smithsonian y en la Oficina Meteorológica para obtener información y consejos sobre teorías de vuelo y aeronáutica. Alrededor del cambio de siglo, en la parte trasera de su floreciente tienda de bicicletas, comenzaron a construir su propio planeador..

Los hermanos Wright en Kitty Hawk, Carolina del Norte, 1901

Foto: Cortesía de la Biblioteca del Congreso / Getty Images

Fueron a la ciudad costera de Kitty Hawk, Carolina del Norte, para probar sus planeadores.

Cuando llegó el momento de probar su nueva máquina, decidieron viajar a la remota Kitty Hawk, una pequeña comunidad de playa con grandes dunas de arena en los legendarios Outer Banks de Carolina del Norte. Aquí, se hicieron amigos de William Tate, el ex jefe de correos de Kitty Hawk, y se hicieron amigos de muchos lugareños que estaban desconcertados y confundidos por estos hermanos estoicos y autosuficientes. & # x201C; No podíamos evitar pensar que solo eran un par de pobres nueces, & # x201D; John T. Daniels recordó. & # x201C; Se quedarían de pie en la playa durante horas a la vez solo mirando a las gaviotas volando, volando, sumergiéndose. & # x201D;

A pesar de Kitty Hawkers & # x2019; Escepticismo inicial, los hermanos hicieron muchos amigos en la isla y se convirtieron en visitantes frecuentes, acampando y probando sus planeadores durante meses a la vez. Los Wright establecieron un campamento y luego construyeron su propio taller allí, donde fueron visitados por familiares, entusiastas de la aviación y pioneros de la aeronáutica como Octave Chanute..

Orville describió el primer vuelo de 12 segundos como 'extremadamente errático'

Para 1903, los hermanos confiaban en que podrían construir un Flyer que incluyera un motor y solicitaron al mecánico Charlie Taylor, que dirigía la tienda de bicicletas para ellos en Dayton, para construir el motor liviano. A lo largo del año, construyeron su nueva máquina voladora mejorada. En el otoño, se marcharon para Kitty Hawk una vez más, listos para hacer el primer vuelo propulsado en la historia del mundo. Cuando el avión y las condiciones finalmente estuvieron listos, los hermanos se dirigieron a las dunas de arena, con cinco lugareños que contenían la respiración nerviosamente. De acuerdo con McCullough:

Exactamente a las 10:35, Orville deslizó la cuerda que sujetaba el Volante y se dirigió hacia adelante, pero no muy rápido, debido al feroz viento en contra, y Wilbur, con su mano izquierda en el ala, no tuvo problemas para mantenerse al día. Al final de la pista, el Flyer se elevó en el aire y Daniels, que nunca había operado una cámara hasta ahora, abrió el obturador para tomar lo que sería una de las fotografías más históricas del siglo. El curso del vuelo, en palabras de Orville, fue & # x201C; extremadamente errático. & # X201D; El Flyer se levantó, se sumergió, se levantó de nuevo, rebotó y volvió a sumergirse como un caballo salvaje cuando un ala golpeó la arena. La distancia recorrida había sido de 120 pies, menos de la mitad de la longitud de un campo de fútbol. El tiempo total en el aire fue de aproximadamente 12 segundos. & # x201C; ¿Tenía miedo? & # x201D; Le preguntarían a Orville. & # x201C; ¿Asustado? & # x201D; dijo con una sonrisa. & # x201C; No hubo & # x2019; t tiempo. & # x201D;

A pesar de hacer historia, los Wright recibieron muy pocos elogios.

Sorprendentemente, esta hazaña histórica apenas se registró en las noticias locales y nacionales. Solo unos días antes de los hermanos & # x2019; vuelo exitoso, la máquina voladora de $ 70,000 construida por Samuel P. Langley, secretario de la Institución Smithsonian, se había estrellado en el río Potomac. Si bien el fracaso de Langley fue una historia sensacional, muy cubierta, los hermanos tímidos de la prensa & # x2019; el éxito se burló, si se reconoció en absoluto.

De vuelta en Dayton, los Wright continuaron experimentando con su Flyer con motor en Huffman Prairie, 84 acres aislados fuera de su ciudad natal. Con poca fanfarria, los hermanos se convirtieron en volantes expertos, mientras que los medios aún dudaban e ignoraban cada uno de sus movimientos. & # x201C; Si no aceptan nuestra palabra y la palabra de muchos testigos ... no creemos que se convencerán hasta que vean un vuelo con sus propios ojos, & # x201D; Wilbur escribió.

En cambio, los hermanos se concentraron en las alegrías del vuelo tripulado. & # x201C; Cuando sabes, después de los primeros minutos, que todo el mecanismo funciona perfectamente, la sensación es tan deliciosa que casi no se puede describir ", dijo Wilbur." Nadie que no lo haya experimentado por sí mismo puede darse cuenta eso. Es la realización de un sueño que tantas personas han tenido de flotar en el aire. Más que cualquier otra cosa, la sensación es de paz perfecta, mezclada con la emoción que tensa cada nervio al máximo, si puedes concebir tal combinación. & # X201D;

Finalmente, los gobiernos locales e internacionales comenzaron a reconocer a los Wright y su máquina voladora fue patentada

Pronto los gobiernos francés y británico comenzaron a mostrar interés en comprar los Wright & # x2019; Volantes, mientras que la burocracia estadounidense mostró poco interés. Los hermanos & # x2013; y Katharine & # x2013; viajó a Europa Aquí se convirtieron en celebridades, anunciadas como sobrias, extrañas & # x201C; estadounidenses & # x201D; héroes Después de una demostración del folleto de Wilbur en 1908, un escritor para el periódico francés. Le Figaro escribió:

yo'los he visto! ¡Si! Hoy he visto a Wilbur Wright y su gran pájaro blanco, el hermoso pájaro mecánico ... ¡no hay duda! Wilbur y Orville Wright han volado bien y de verdad.

Ese año, el gobierno estadounidense finalmente dio la vuelta, firmando un contrato con los hermanos para el primer avión militar del Ejército de EE. UU. Ahora, los vuelos de prueba en Kitty Hawk y en otros lugares atraían a muchos reporteros. En 1909, finalmente recibieron su merecido en un regreso a casa en Dayton, cuando el presidente William Howard Taft les entregó medallas. Según los informes, los hermanos & # x2013; nunca mucho para festividades & # x2013; a menudo se escabulló a su taller durante la celebración múltiple.

En años posteriores, los hermanos & # x2013; particularmente Wilbur, la cara de la recién formada Wright Company & # x2013; se vio envuelto en guerras de patentes y grandes negocios. "Obtuvieron la patente de su máquina voladora, y luego no't trabajar para un mayor vuelo, & # x201D; dice el historiador Larry Tise. & # x201C; Trabajaron para proteger la patente. Se obsesionaron con ganar dinero y proteger la patente. & # X201D;

Orville dedicó su vida a proteger a los hermanos.' legado

En 1912, Wilbur murió a la edad de 45 años de fiebre tifoidea, que contrajo después de comer ostras malas en un hotel en Boston. Orville, siempre más tímido y menos mundano, vendió Wright Company poco después, ganando alrededor de $ 1.5 millones en el proceso. Pasó el resto de su vida jugando en su taller, saliendo con su familia y protegiendo el legado de la familia Wright..

Cuando Orville murió en 1948, había visto su invención y la de su hermano transformar el transporte, la cultura y la guerra para siempre. Y pensar que fue todo el trabajo de dos hermanos aparentemente simples con un sueño en alza, una dedicación inquebrantable y fe en el otro..

"Wilbur y Orville estaban entre los pocos bendecidos que combinaron la habilidad mecánica con la inteligencia en cantidades casi iguales", escribió una vez el biógrafo de Wright Brothers Fred Howard. "Un hombre con este doble don es excepcional. Dos de esos hombres cuyas vidas y fortunas están estrechamente vinculadas pueden elevar esta combinación de cualidades a un punto en el que sus talentos combinados son similares a la genialidad". 

Por Hadley Meares

Hadley Meares es una periodista histórica con sede en Los Ángeles..

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