Del esclavo americano al hombre americano El escape de Frederick Douglass

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Frederick Douglass, alrededor de 1874. (Foto: George Kendall Warren [Dominio público], a través de Wikimedia Commons)

Foto: George Kendall Warren [Dominio público], a través de Wikimedia Commons

Frederick Douglass llevó una vida plena y productiva como abolicionista, asesor presidencial, activista y orador. Sin embargo, en el siglo XXI, la mayoría lo recordamos por sus habilidades como memoria. Douglass & # x2019; autobiografía, Narrativa de la vida de Frederick Douglass, un esclavo estadounidense, fue una sensación tras su publicación en 1845 e incluso ahora sigue siendo una de las crónicas más convincentes de la vida bajo la esclavitud en los Estados Unidos. En él, Douglass describe la brutal realidad de su vida como esclavo en Maryland, sus esfuerzos por educarse a sí mismo y, en última instancia, su determinación de escapar a la libertad..

Irónicamente, aunque es el evento fundamental de la Narrativa, Douglass & # x2019; el escape real se omite por completo del trabajo publicado; el Narrativa es un libro que lleva a un clímax que nunca llega. Escribiendo casi 20 años antes de que la Proclamación de Emancipación aboliera la esclavitud en Estados Unidos, Douglass no pudo describir su huida de Baltimore por temor a que revelar su método o aquellos que lo asistieron dificultarían el escape de otros esclavos..

No fue hasta 40 años después, en su tercera y última autobiografía., La vida y los tiempos de Frederick Douglass: desde 1817 & # x2013; 1882, que Douglass finalmente se sintió libre de contar su fuga. Hasta cierto punto, el relato carece del drama de otras narrativas de esclavos que hablan de roces más cercanos con la captura, pero con su elocuencia habitual, Douglass transmite el temor, el miedo y la ansiedad que hicieron su intento exitoso tan desgarrador. Fue un episodio corto en una historia de vida inspiradora, pero sería el evento más decisivo de su vida..

Nacido en cautiverio

Frederick Douglass nació Frederick Bailey y se crió sin madre ni padre en una plantación de Maryland. Temprano en la vida, fue testigo del trato horrible de sus compañeros esclavos, muchos de los cuales eran sus propios parientes. Raras instancias de bondad fomentaron en él un hambre de conocimiento tan fuerte como el hambre real que a menudo experimentaba como un granjero con poca alimentación y trabajo excesivo..

Douglass alrededor de los 29 años. (Foto: dominio público a través de Wikimedia Commons)

(Foto: National Portrait Gallery, Washington [Dominio público], a través de Wikimedia Commons)

Afortunadamente como para ser prestado a otra familia en Baltimore cuando aún era un niño, pasó sus años de formación en una casa de la ciudad mucho menos cruel que la de la plantación. Fue allí donde aprendió encubiertamente a leer y escribir y a modelar sus primeras nociones de escapar de un sistema que ahora reconocía como inherentemente corrupto e injusto..

Cuando murieron tanto el amo como la amante en Baltimore, Douglass fue devuelto a la plantación, un entorno para el que ahora estaba mal equipado. La plantación ahora era propiedad de Thomas Auld, el yerno del propietario que originalmente había comprado Douglass. Auld era un hombre cruel que trataba mal a sus esclavos, e inmediatamente vio a Douglass como un pasivo. Douglass fue golpeado por infracciones menores y finalmente se prestó por un año a un agricultor conocido por & # x201C; rompiendo & # x201D; esclavos.

La reputación del agricultor fue bien merecida. Después de seis meses de constantes palizas, Douglass se sintió roto. Finalmente, después de un incidente particularmente brutal y sangriento, Douglass había tenido suficiente & # x2013; Agarró al granjero por el cuello y amenazó con matarlo si lo tocaba de nuevo. Aunque podría haber sido linchado fácilmente por el acto, en cambio, el granjero lo dejó impune por temor a dañar su reputación como un "rompedor negro". & # X201D; Douglass trabajó tranquilamente el resto de su año sin ser molestado, y se sintió fortalecido por su desafío. Préstamo poco después a otro propietario (llamado & # x201C; Freeland, & # x201D; de todos los nombres), se volvió más decidido que nunca a escapar.

Primer intento

Una oportunidad de escape se presentó durante las vacaciones de Pascua de 1835, cuando Douglass y un grupo que reunió en secreto planearon pedir prestada una canoa y remar el Chesapeake a la libertad. El plan quedó en nada cuando un miembro del grupo traicionó a los demás y fueron arrestados. Sin embargo, no había evidencia real para demostrar que los hombres habían planeado una fuga (Douglass y sus cohortes desecharon los papeles que había falsificado comiéndolos o quemándolos), por lo que Douglass fue devuelto a la plantación después de una breve y poco concluyente estancia en la cárcel..

Ahora conocido en la región como un alborotador, Douglass tuvo que ser enviado lejos o de lo contrario ser asesinado por blancos demasiado celosos. Para evitar cualquier pérdida en su inversión, Auld envió a Douglass de regreso a Baltimore, al hermano de su propietario, quien lo encontró trabajando en los astilleros. Demostrando ser un calafateador talentoso, Douglass prosperó por un tiempo en el trabajo y se convirtió en aprendiz de un constructor de barcos hasta que el sentimiento anti-negro lo expulsó del trabajo. Douglass encontró otro trabajo, y pronto se le confió para encontrar sus propios contratos y ganar su propio dinero. Esto le permitió una cierta cantidad de movimiento libre, pero al final de la semana, por supuesto, todo lo que ganó tendría que ser entregado a su maestro. La injusticia de este acuerdo comenzó a pesar mucho en Douglass & # x2019; mente y sabía que tendría que volver a intentar escapar, incluso si eso significaba la muerte. Comenzó a apartar el dinero que pudiera reunir para prepararse para el intento..

El escape final

No es un hecho bien conocido que en muchos estados esclavistas del sur se pueda comprar la libertad de un esclavo. Es decir, un esclavo podría ser gratuito si se pagara una cierta cantidad de dinero al propietario del esclavo. Por supuesto, prácticamente ningún esclavo tenía dinero para comprar su propia libertad, por lo que convertirse en libre generalmente significaba tener un dueño que fuera lo suficientemente amable como para liberar a sus esclavos y obtener papeles gratuitos. para ellos. Estos documentos permitirían a una persona negra legalmente libre moverse sin obstáculos.

Una táctica común para escapar de la esclavitud dependía de este sistema de documentos gratuitos. Una persona negra libre podría compartir sus papeles con un esclavo que se ajusta más o menos a los papeles & # x2019; Descripción y esperanza de que sus papeles permitieran al esclavo pasar con seguridad al norte. A menudo funcionaba, pero el plan requería conocer a alguien dispuesto a desprenderse de sus propios documentos para el beneficio de otra persona. Si se encuentra al dueño de los documentos gratuitos sin ellos, o se los pilla entregándoselos a otra persona, podría significar la cárcel o incluso la revocación de los documentos y el regreso a la esclavitud.

Frederick Douglass conocía a un hombre que estaba dispuesto a arriesgarse con él. Abajo, en los astilleros de la construcción naval, conoció a un marinero que le confió su protección especial de marinero & # x2019; papeles para el. Aunque no eran documentos gratuitos exactamente, los documentos parecían muy oficiales, con un gran águila americana estampada en la parte superior. Douglass esperaba que sirvieran tan bien como lo real.

El lunes 3 de septiembre, Douglass se fue al trabajo como siempre. Se puso la ropa de marinero prestado y esperó hasta el último segundo para abordar el tren que salía hacia el norte de Baltimore. Si hubiera intentado comprar un boleto anticipado, su artimaña podría haber sido descubierta, pero una vez en el tren, solo tuvo que pasar por alto el ojo del conductor. En ese momento y en esa parte del país, los marineros, incluso los marineros negros, eran tratados de la misma manera que consideramos a los veteranos ahora, como héroes que hacen un trabajo honorable para el país, por lo que el conductor apenas miró a Douglass & # x2019; papeles antes de venderle un boleto. Douglass había superado el primer y peor obstáculo.

El viaje hacia el norte implicó varios traslados, de tren a barco y de barco a tren, y hubo otras llamadas cercanas. Mientras pasaba en ferry por el río Susquehanna en Delaware (también un estado esclavo), un curioso mazo negro hizo que Douglass se sintiera incómodo al hacer demasiadas preguntas, y Douglass se alejó de él lo más rápido posible. Una vez a bordo del siguiente tren, Douglass vio a uno de sus empleadores en los astilleros de Maryland en la ventana de un tren con destino al sur que se había detenido en las vías opuestas a su tren. Si el capitán del barco lo hubiera visto, Douglass habría sido atrapado, pero afortunadamente Douglass lo había visto primero y había evadido su vista..

En su propio tren, Douglass fue examinado de cerca por un hombre al que reconoció como herrero en los astilleros. Estaba seguro de que el herrero sabía quién era, pero por alguna razón, el herrero no lo traicionó..

Finalmente, Douglass dejó el tren y abordó un barco de vapor en Wilmington rumbo a Filadelfia. Aterrorizado de que sería arrestado en este punto de control, una vez más sus credenciales no fueron consideradas de cerca y pasó. Al llegar de manera segura a Filadelfia por la tarde, Douglass tomó el tren a Nueva York, donde llegó el martes por la mañana. Después de 20 años en cautiverio, Douglass había dado el salto a la libertad en 24 horas..

Un hombre libre

Incluso después de escapar, Douglass tuvo que tener cuidado. Personas sin escrúpulos, tanto blancas como negras, se ganaban la vida entregando esclavos escapados a sus dueños. Afortunadamente, entró en el círculo del movimiento abolicionista que ganó fuerza en Nueva York. Un abolicionista servicial le aseguró un lugar en New Bedford, Massachusetts. Mientras trabajaba en cualquier trabajo que pudiera encontrar, Douglass se vio obligado a hablar sobre sus experiencias en las reuniones abolicionistas. Al principio, le resultó difícil hablar sobre la vida que había dejado atrás recientemente, pero finalmente se dio cuenta de lo importante que podía ser su contribución a la causa..

Abolicionista William Lloyd Garrison. (Foto: Biblioteca del Congreso de los Estados Unidos [dominio público], a través de Wikimedia Commons)

Animado y promovido por el destacado abolicionista William Lloyd Garrison, Douglass pronto fue una de las principales figuras del movimiento. El escribió el Narrativa en respuesta a la demanda pública. La respuesta al libro fue tan grande que Douglass estaba en peligro mortal después de su publicación. Seguía siendo un esclavo fugitivo, y todavía tenía un precio en la cabeza. Por su propia seguridad, se mudó a Inglaterra y vivió allí durante dos años. Douglass fue tan bien recibido allí y tan amado que se tomó una colección para garantizar su libertad legalmente. Thomas Auld propuso una suma de £ 150 (aproximadamente £ 13,000 ahora, o $ 20,000 en moneda estadounidense). Douglass & # x2019; amigos recaudaron el dinero y tuvieron la alegría de colocar & # x201C; papeles gratis & # x201D; en sus manos por fin. Douglass regresó a su hogar en los Estados Unidos en 1847, un hombre libre.

Frederick Douglass & # x2019; la vida llena de acontecimientos apenas comenzaba, y él tendría muchas más experiencias tanto edificantes como aterradoras en el camino. Fue asesor del presidente Lincoln en el período previo a la Guerra Civil, un reclutador de soldados negros durante la Guerra Civil, un embajador nombrado políticamente en la República Dominicana después de la guerra, un promotor del sufragio de las mujeres después de la emancipación. , e incluso el primer afroamericano nominado a vicepresidente en la entrada de cualquier partido. Un hombre que una vez había sido un sirviente doméstico se convirtió en uno de los grandes servidores públicos de Estados Unidos, y una valiente apuesta por la libertad personal había llevado a una vida dedicada a la búsqueda de la libertad para los demás..

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