La verdadera historia detrás de 'Amazing Grace'

  • Mark Lindsey
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& # x201C; Amazing Grace & # x201D; es probablemente el himno más querido de los últimos dos siglos. Se estima que el aumento espiritual que describe la profunda euforia religiosa se realiza 10 millones de veces al año y ha aparecido en más de 11,000 álbumes. Se hizo referencia en la novela antiesclavitud de Harriet Beecher Stowe La cabaña del tío Tom y tuvo un aumento de popularidad durante dos de las mayores crisis de la nación: la Guerra Civil y la Guerra de Vietnam. Entre 1970 y 1972, Judy Collins & # x2019; La grabación pasó 67 semanas en la lista y alcanzó el número 5. Aretha Franklin, Ray Charles, Johnny Cash, Willie Nelson y Elvis se encuentran entre los muchos artistas que grabaron la canción. Recientemente, el presidente Obama irrumpió en la melodía familiar durante el servicio conmemorativo del reverendo Clementa Pinckney, víctima de un atroz tiroteo en una iglesia en Charleston, Carolina del Sur..

Irónicamente, esta canción conmovedora, estrechamente asociada con la comunidad afroamericana, fue escrita por un ex traficante de esclavos, John Newton. Esta improbable autoría forma la base de Gracia asombrosa, el nuevo musical de Broadway (escrito por Christopher Smith, un ex policía de Filadelfia y ex dramaturgo Arthur Giron) que cuenta la historia de la vida de Newton desde sus primeros días como libertino licencioso en la marina británica hasta su conversión religiosa y tomando la causa abolicionista. Pero la historia real detrás del musical algo sentimental, contada en la autobiografía de Newton revela una historia más compleja y ambigua.  

John Newton, un antiguo comerciante de esclavos que escribió el querido himno "Amazing Grace".

Newton nació en Londres en 1725 en una madre puritana que murió dos semanas antes de su séptimo cumpleaños, y un severo padre de capitán de barco que lo llevó al mar a los 11 años. Después de muchos viajes y una imprudente juventud bebiendo, Newton quedó impresionado la marina británica Después de intentar desertar, recibió ocho docenas de latigazos y fue reducido al rango de marinero común.. 

Mientras más tarde sirvió en el Pegasus, un barco de esclavos, Newton no se llevaba bien con la tripulación que lo dejó en África Occidental con Amos Clowe, un comerciante de esclavos. Clowe le dio a Newton a su esposa, la princesa Peye, un miembro de la realeza africana que lo trató vilmente como ella a sus otros esclavos. En el escenario, las aventuras y la esclavitud africanas de Newton son un poco más llamativas con el barco que se hunde, un emocionante rescate submarino de Newton por parte de su leal retenedor Thomas, y una relación amorosa implícita entre Newton y la Princesa..

Josh Young interpreta a John Newton en el musical de Broadway Amazing Grace. (Foto: Joan Marcus)

La versión teatral tiene al padre de John dirigiendo una partida de rescate para salvar a su hijo de la princesa calculadora, pero en realidad la empresa fue emprendida por un capitán de barco al que Newton le pidió que buscara al John desaparecido. (En el programa, el anciano Newton es herido durante la batalla por la libertad de su hijo y más tarde tiene una escena llorosa en el lecho de muerte con John a bordo del barco). 

Durante el viaje a casa, el barco se vio atrapado en una horrible tormenta en la costa de Irlanda y casi se hundió. Newton oró a Dios y la carga cambió milagrosamente para llenar un agujero en el casco del barco y el barco se desvió a un lugar seguro. Newton tomó esto como una señal del Todopoderoso y lo marcó como su conversión al cristianismo. No cambió radicalmente sus formas a la vez, su reforma total fue más gradual. "No puedo considerarme creyente en el sentido completo de la palabra, hasta un tiempo considerable después, & # x201D; más tarde escribió. Comenzó a leer la Biblia en este punto y comenzó a ver a sus cautivos con más vista comprensiva.

En el musical, John renuncia a la esclavitud inmediatamente después de su epifanía a bordo y navega a Barbados para buscar y comprar la libertad de Thomas. Después de regresar a Inglaterra, Newton y su novia Mary Catlett confrontan dramáticamente al Príncipe de Gales y lo instan a abolir la cruel práctica. En la vida real, Newton continuó vendiendo a sus semejantes, haciendo tres viajes como capitán de dos naves esclavistas diferentes, el duque de Argyle y el africano. Sufrió un derrame cerebral en 1754 y se retiró, pero continuó invirtiendo en el negocio. En 1764, fue ordenado sacerdote anglicano y escribió 280 himnos para acompañar sus servicios. Escribió las palabras para & # x201C; Amazing Grace & # x201D; en 1772 (en 1835, William Walker puso las palabras a la melodía popular & # x201C; New Britain & # x201D;)

& # x201C; Amazing Grace & # x201D; publicado en "Olney Hymns" en 1779. (Foto: Fotocopia de "Olney Hymns" en la página 53 [Dominio público], a través de Wikimedia Commons)

No fue sino hasta 1788, 34 años después de dejarlo, que renunció a su antigua profesión de esclavo publicando un panfleto ardiente llamado & # x201C; Thoughts Upon the Slave Trade. & # X201D; El tratado describió las terribles condiciones en los barcos de esclavos y Newton se disculpó por hacer una declaración pública tantos años después de participar en el comercio: & # x201C; Siempre será un tema de humillante reflexión para mí, que una vez fui un instrumento activo en un negocio en el que mi corazón ahora se estremece. & # x201D; El folleto fue tan popular que fue reimpreso varias veces y enviado a todos los miembros del Parlamento. Bajo el liderazgo del parlamentario William Wilberforce, el gobierno civil inglés prohibió la esclavitud en Gran Bretaña en 1807 y Newton vivió para verla, muriendo en diciembre de ese año. La aprobación de la Ley de Comercio de Esclavos se representa en la película de 2006, también llamada Gracia asombrosa, protagonizada por Albert Finney como Newton e Ioan Gruffud como Wilberforce.

Por David Sheward

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