'The Greatest Showman' Sidesteps P.T. El acto más polémico de Barnum

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Un cartel publicitario de Joice Heth como exhibición.

(Foto: J. Booth & Son, 147 Fulton St NY [Dominio público], a través de Wikimedia Commons)

El mejor showman, un musical sobre el artista P.T. Barnum, debutó el jueves con revisiones regulares. Muchos críticos sintieron que la película desinfectaba demasiado a Barnum, quien primero se hizo un nombre vendiendo boletos para ver a Joice Heth, una mujer esclavizada (y cuando murió, él también vendió boletos para su autopsia). Fue Heth quien ayudó a impulsar a Barnum a la fama & # x2014; sin embargo, como señalaron estos críticos, su nombre está notablemente ausente del El mejor showmanLista de reparto de & # x2019;.

A partir de 1835, Barnum, de 25 años, anunció a Heth como & # x201C; La mayor curiosidad natural y nacional del mundo. & # X201D; Afirmó que ella tenía 161 años y que había sido el presidente George Washington & # x2019; s & # x201C; mammy, & # x201D; o niñera. Y al igual que el otro humano & # x201C; curiosidades & # x201D; luego agregaría a su show, llevó a Heth de gira para que la gente pudiera pagar para verla.

& # x201C; Ella fue la fuente del acto original que hizo famoso a Barnum y lo puso en el camino hacia su carrera en el mundo del espectáculo, & # x201D; dice Benjamin Reiss, autor de El showman y el esclavo. & # x201C; También fue por un tiempo en la década de 1830 una de las personas más famosas, posiblemente, en Estados Unidos; una de las primeras celebridades de los medios reales en la cultura estadounidense. & # x201D;

En el camino, Heth estuvo en exhibición pública hasta 12 horas al día, seis días a la semana. Los compradores de boletos blancos vendrían a escuchar sus historias sobre Washington, cantar himnos y acercarse a ella..

& # x201C; Podrían tomarle el pulso, tocarla, darle la mano, & # x201D; Reiss dice. & # x201C; Por lo tanto, fue tratada no solo como un animal en un zoológico, de alguna manera, sino como un animal en un zoológico interactivo. Y, sin embargo, al mismo tiempo fue anunciada como este gran tesoro histórico nacional; el último enlace vivo, o uno de los últimos enlaces vivos, a George Washington. & # x201D;

P.T. Barnum, circa 1851.

Foto: Por no atribuido (Biblioteca de Harvard) [Dominio público], a través de Wikimedia Commons

La afirmación sobre su edad y su conexión con Washington era, por supuesto, una mentira. Reiss dice que Barnum también fabricaría otras historias sobre ella, dependiendo de lo que él pensara que vendería más boletos en una ciudad en particular. Por ejemplo, cuando los predicadores en Providence, Rhode Island, protestaron contra el programa de Barnum porque Heth estaba esclavizada, Barnum respondió plantando una historia en la prensa de que ya no estaba esclavizada, y que el dinero del programa se destinaría a la liberación sus familiares.

Ese ciertamente no fue el caso. Aunque viajaba por el norte, Heth todavía estaba esclavizada legalmente por un propietario de esclavos en Kentucky, y Barnum había pagado $ 1,000 para llevarla de gira durante doce meses. No ganó dinero con la gira, y no hubo acuerdo de que ella o alguno de sus familiares ganarían la libertad. Sin embargo, para Barnum, estas mentiras eran parte del negocio. A lo largo de su carrera, contó deliberadamente historias falsas y contradictorias sobre sí mismo y las personas en su programa para despertar el interés público..

En otro caso, Barnum plantó una historia en un periódico de Boston alegando que Heth era un engaño. Ella no era en realidad una mujer de 161 años, dijo: ella era un autómata & # x201C; & # x201D; o máquina, hecha de hueso de ballena y cuero viejo. Todas estas historias competitivas sobre Barnum y su autenticidad aprovecharon el interés de la gente blanca en el racismo científico contemporáneo, así como su fascinación por figuras no blancas como Saartjie Baartman, conocida como la & # x201C; Hottentot Venus & # x201D; en Londres. Bluford Adams, autor de E Puluribus Barnum, dice que & # x201C; Barnum y los otros hombres que exhibieron [Heth] no dudaron en plantear preguntas sobre dónde encaja en una especie de espectro de humanos y no humanos. & # x201D;

Desafortunadamente, las múltiples cuentas falsas de Barnum han dificultado a los historiadores descubrir cómo era la vida de Heth antes de que ella lo conociera. & # x201C; Se esforzó mucho por ocultar esa historia, porque, por supuesto, quería contar una historia acerca de que ella había sido la enfermera de George Washington, & # x201D; Reiss dice. & # x201C; Y entonces tuvo que fabricar muchos documentos y asegurarse de que ella se apegara al guión. & # x201D;

Sabemos que cuando Barnum la conoció en 1835, ella ya estaba de gira con otro hombre blanco, contando una historia similar sobre ser inusualmente viejo y haber conocido a George Washington. Reiss especula que la idea general de esta historia puede haberse originado con la propia Heth.

& # x201C; Pude trazar un camino plausible hacia una familia Heth en Kentucky que vivía cerca de donde ella comenzó a hacer este acto, & # x201D; él dice. Reiss descubrió que el propietario de la plantación, William Heth, se había jactado en su diario sobre su conexión con George Washington. Ante esto, Reiss teoriza que la historia de Joice Heth puede haber comenzado como una especie de entretenimiento en una plantación en la que estaba hablando de las historias de [William & x2019; s] sobre lo cerca que había estado de Washington, y burlándose sutilmente de él. & # x201D;

Cuando conoció a Barnum en 1835, & # x201C; no tenía 161 años, pero era una mujer mayor, & # x201D; Reiss dice. & # x201C; Estuvo muriendo durante todo el tiempo de su gira. Evidentemente había sufrido un derrame cerebral, estaba ciega; ella era muy frágil y débil. & # x201D;

Murió en febrero de 1836, solo unos meses después de convertirse en parte del espectáculo de Barnum. Pero sin que ella lo supiera, ella seguía siendo la atracción principal. Barnum vendió boletos para su autopsia, que un cirujano realizó frente a unos 1,500 espectadores, según el libro de Harriet A. Washington., Apartheid médico. Ese cirujano concluyó que Heth no podía tener más de 80 años, lo que llevó a Barnum a declarar que su muerte había sido un engaño. Esta vez, dijo que le había dado al cirujano un cuerpo diferente, que Heth estaba viva y bien, y que algún día volvería a ser el centro de atención..

Durante el poco tiempo que la conoció, las múltiples mentiras de Barnum acerca de Heth & # x2014; que ella tenía un siglo y medio de edad, que era un fraude, que era un robot, que la había fingido muerte & # x2014; provocó una sensacional cobertura de prensa. Antes de Heth, Barnum era prácticamente desconocido. Pero al final, esta cobertura de prensa lo había catapultado a la escena nacional, lanzando efectivamente su carrera fuera de su espalda..

LEE EL ARTÍCULO: 'El mejor showman' Es un cuento de hadas ... con embaucamientos

Por Becky Little

Becky Little es periodista en Washington, D.C..

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